Epke Zonderland is tegenwoordig vat vol twijfels: 'Daarom schiet zelfs niet naar Olympische Spelen gaan soms door mijn hoofd'

Wie hoopt op wederom een gouden stunt van Epke Zonderland tijdens de Olympische Spelen, die had gisteren de rekstokturner niet tegen moeten komen. Zonderland voelt zich allesbehalve fit in de aanloop naar Tokio waar hij over twee weken in actie komt.

Epke Zonderland in mineur, in de aanloop naar de Olympische Spelen van Tokio.

Epke Zonderland in mineur, in de aanloop naar de Olympische Spelen van Tokio. FOTO ANP/ROBIN VAN LONKHUIJSEN

Zondag stapt Epke Zonderland verkouden in het vliegtuig naar Japan. Verkouden ja, alweer. Daardoor is hij nog steeds niet in staat geweest zijn olympische oefening onder de knie te krijgen. De tijd begint te dringen, hij weet het, vertelde hij donderdagmiddag in Oranjewoud waar de Nederlandse turnploeg werd uitgezwaaid.

Hij zat er een beetje lusteloos bij. Komt door de zorgen die hij heeft over zijn beperkte fitheid. ,,Ik heb een beetje het idee dat het lichaam op is’’, zei Zonderland.

Kwakkelen geblazen

Dat lijf sputtert al een paar jaar tegen, maar zo erg als nu heeft Zonderland nog niet eerder meegemaakt. Sinds afgelopen februari is het kwakkelen geblazen: steeds maar weer verkouden, voortdurend last van verstopte neus- en bijholtes. Geen training is sindsdien van het gewenste niveau. Waardoor sportminnend Nederland moet vrezen voor een teleurstelling, in de nacht van 23 op 24 juli.

,,Daarom schiet zelfs niet gaan soms door mijn hoofd’’, vertelde de 35-jarige rekstokspecialist die in Londen de wereld verbaasde met een zeldzame vliegshow hem op olympisch goud opleverde. In 2016 viel hij na een gebrekkige voorbereiding van de rekstok, maar in de jaren daarna kwam hij terug op topniveau: hij werd zelfs voor de derde keer wereldkampioen en pakte ook nog de Europese titel in 2019.

Maar Zonderland wil niet thuisblijven, verzekerde hij zijn toehoorders in Oranjewoud. ,,Nee, ik zal niet snel achterblijven. Ik hoop gewoon dat het de komende weken beter gaat met mijn gezondheid. Het speelt natuurlijk mee dat dit de Olympische Spelen zijn. Een heel mooi toernooi aan het einde van mijn carrière. Ik heb nog het geloof dat ik boven mezelf uit kan stijgen. Maar het perspectief is anders. Als dat gebeurt, heb ik een kans om de finale te halen, dan dat ik nu kan denken aan een medaille. De finale halen zou al heel bijzonder zijn.’’

Uitstel Spelen

Waren de 32ste Zomerspelen vorig jaar maar gewoon doorgegaan. Door de pandemie werd het sportspektakel met een jaar uitgesteld. Voor een 35-jarige atleet als Zonderland is zo’n jaar mogelijk teveel van het goede. ,,Vorig jaar’’, vertelde bondscoach Bram van Bokhoven, ,,was Epke verschrikkelijk goed. Op de World Cups haalde hij steeds een goed niveau en dat leek door te kunnen trekken naar de zomer, voor de Spelen in Tokio. Dat jaar uitstel is niet goed geweest voor Epke, zoveel is duidelijk. Dit is echt zo jammer.’’

De jaren gaan dus nu echt tellen, is Zonderland inmiddels achtergekomen. Hij herstelt steeds minder goed van een training of van een wedstrijd. Al in april kregen we dat te zien, tijdens het EK in het Zwitserse Basel. Vanwege zijn beperkte fitheid strandde Zonderland toen al in de kwalificatie.

Zonderland: ,,Hoe ouder je wordt, hoe moeizamer dat gaat natuurlijk. Tot februari ging het goed, daarna niet meer. Het voelt alsof het lichaam op is. Ik loop tegen een muur op. Het zit ergens nog in me, dat weet ik. Maar het komt maar niet van de grond. Het moet de komende twee weken echt meezitten.’’

Geen roemloos einde

De Olympische Spelen worden sowieso zijn laatste wedstrijd. Zonderland hoopt dat het geen roemloos einde wordt. ,,Het is heel dubbel’’ zei hij donderdag. . ,,Dat het mooi is geweest, is op zich fijn om te weten. Als ik een paar jaar geleden was gestopt, had ik mezelf altijd afgevraagd of ik nog ergens een mooie titel had kunnen winnen. Er komt altijd een einde aan een carrière. Het is wel fijn om te weten dat dit de grens is, dat de kans klein is dat ik nog eens een titel pak. Het is jammer, maar ook wel een geruststelling.’’

Zijn mogelijke opvolger, de Rotterdammer Bart Deurloo, kampt overigens ook met fysieke malheur. Deurloos coach Jeroen Jacobs vertelde dat zijn pupil vorige week een flinke smak uit de rekstok heeft gemaakt. ,,Een leertje brak en hij kwam rottig terecht. Bart heeft last van zijn rug, jammer want hij leek een ongekend goede voorbereiding te hebben.’’

Deurloo zelf was nonachalant over deze tegenslag. ,,Ik heb lichte rugklachten, maar het gaat allemaal goed. Ik heb gisteren al weer zonder problemen kunnen trainen.’’

Deurloo wil gaan stunten op 24 juli, zei hij. De wereld krijgt waarschijnlijk een oefening te zien met onder meer een combinatie van drie vluchtelementen. ,,Ik ga me niet inhouden in de kwalificaties. Dat deed ik in het verleden wel eens, maar dat pakte niet altijd goed uit.’’

Epke Zonderland verwacht veel van zijn ploegmaat. ,,Bart is heel goed. Ik wil de druk niet verhogen, maar hij is zeker finalewaardig.’’

Je kunt deze onderwerpen volgen
Sport