De liefde voor de rekstok zit diep bij Epke Zonderland

Het zat er net niet in, een vierde finaleplaats op vier achtereenvolgende Olympische Spelen. Maar Epke Zonderland was zaterdag net zo trots op zijn voorstelling van nu als op al die andere hoofdprijzen die hij won.

Epke Zonderland in actie op zijn laatste olympische vliegshow ooit.

Epke Zonderland in actie op zijn laatste olympische vliegshow ooit. FOTO ANP/ROBIN VAN LONKHUIJSEN

Wat opviel, toen Epke Zonderland zijn Japanse vliegshow zaterdag kwam verklaren, was dat hij zich geen verliezer toonde. De Heerenvener was blijven hangen aan de olympische rekstok en dat was al een overwinning op zich.

In de voorbije maanden was het daar amper van gekomen. Fatsoenlijk trainen zat er niet in omdat zijn lichaam opzichtig protesteerde bij bovenmatige inspanning. Kon Zonderland tot vorig jaar bijna alles wat hij in zijn hoofd had, nu de jaren beginnen te tellen en hij inmiddels 35 jaar is, is het gedaan met zijn wonderkrachten. Die speciale krachten die in combinatie met zijn zeldzame talent hem in 2012 olympisch goud hadden opgeleverd. En drie wereld- en evenzovele Europese titels aan de rekstok. Dat was trouwens allemaal nog niet zo lang geleden: in 2018 nog ’s werelds beste, in 2019 Europees kampioen.

Boordevol vluchtelementen

Toen de kalender daarom vroeg, perste Zonderland er zaterdagochtend in alle vroegte toch nog een voorstelling uit. Die show zat boordevol vluchtelementen, maar geen van die beproevingen werden netjes afgemaakt. Daardoor verloor hij alles bij elkaar opgeteld teveel punten. Zonderland wist het daarom ook meteen: dit is niet finalewaardig.

Maar Zonderland was trots dat hij ondanks al zijn gezondheidsproblemen van 2021 - zijn holtes bleven verstopt, hij had last aanhoudende hoofdpijn en bovendien functioneerde zijn spijsvertering niet optimaal - toch nog in staat was tot een fatsoenlijk vaarwel van de Olympische Spelen. Hij deed er sinds 2008 aan liefst vier mee.

,,Ik ben opgelucht en blij’’, zei Zonderland kort na zijn oefening in het Ariake Gymnastics Centre. ,,Maar het is wel dubbel dat het net niet op tijd is gelukt om fit te worden. Niet dat ik dat nu echt ben, maar ik voelde me gisteren en vandaag best goed. Als je dat twee weken achter elkaar doorzet, kun je wel een keer een halve oefening of een hele oefening doen tijdens de training. Ik weet niet waar ik het vandaag vandaan haalde, maar het eerste deel kwam ik goed door met de vluchtelementen. Maar ik was niet fit genoeg meer om het netjes te kunnen volhouden. Dan verlies je veel tienden van punten. Toch ben ik superblij met die oefening. Ik heb nergens een foutje gemaakt, maar het lichaam kon het uiteindelijk niet aan. Dan is het zoals het is. Ik mag heel blij zijn dat het zo is gelopen.’’

Zonderland vertelde zes kilo te zijn afgevallen. ,,En als je uitgaat van drie kilo vet, ben ik dus iets meer verloren dan alleen vet. Misschien was ik op mijn achttiende zo licht. Daarna heb ik er nog wel wat spiertjes bij gekregen.’’

Zin in WK

Dat het Zonderland niet alleen om winnen te doen is, bleek ver na afloop van zijn olympische optreden. Hij haalt ook lol en energie uit hetgeen wat hij allemaal uit zijn lijf kan toveren. Om die reden wilde Zonderland nog geen definitief afscheid nemen van zijn geliefde turnsport, vertelde hij. De liefde zit diep, werd maar weer eens duidelijk. Misschien krijgt hij toch weer zin in het WK, in oktober eveneens in Japan.

,,Ik kan toch niet ineens stoppen met trainen. Maar ja, dit traject heeft al zo veel energie gekost. Het was metaal heel zwaar. Ik kan me ook voorstellen dat ik zeg: jongens het is prima, dit was een prachtig mooie afsluiting. Als ik hier was gevallen was het anders geweest. Maar ik heb hier een hartstikke mooie oefening geturnd op de Spelen en dat was een mooi einde. Dit voelt net zo knap van mezelf als de WK-titels die ik heb gewonnen of de andere Olympische Spelen. Het is echt daarmee te vergelijken. Als je de voorbereiding bekijkt en wat ik er nu uithaal, is het echt bizar. Ik sta er zelf ook van te kijken Ik kan ook weer een dip krijgen, dat weet ik heel goed, maar nu voelt het alsof ik net niet op tijd fit ben geraakt. Dat knaagt ook wel weer een beetje.’’

Maar toch nog een WK, Zonderland zegt niet zomaar nee: ,,Ik acht die kans heel klein, misschien één tot vijf procent. Maak er maar een procent van, want dat WK kan natuurlijk ook nog worden afgelast. Ik kan goed zeggen: jongens, het is prima. Dit heeft ook al zo veel energie gekost, het was mentaal ook zwaar. Dokter Zonderland zegt ook: pas een beetje op jezelf. Ik heb een hartstikke mooie oefening geturnd op de Olympische Spelen. Dit was een prachtig mooie afsluiter.’’

Je kunt deze onderwerpen volgen
Sport
Olympische Spelen